zaterdag 26 maart 2016

Swartbergpas/Struisvogelboerderij


Een spannende tocht vandaag. Via de Swartbergpas in de Swartberg Mountains rijden we naar Oudtshoorn. De pas is 24 kilometer lang. Het hoogste punt van de pas ligt op 1.577 meter. We stijgen over een gravelweg 1.000 meter binnen een straal van 12 kilometer. Snel stijgende hellingen, scherpe haarspeldbochten en nauwe doorgangen, Ben zit aan het stuur.

De pas is onverhard. We rijden over een smalle weg door een kloof van steile rotswanden heen. Met de auto steken we door twee kleine riviertjes, genaamd 'Eerste rivier' en 'Tweede rivier'. We ontwijken de rotsblokken die op de weg liggen. Met tegenliggers is het soms spannend, beide bestuurders op zoek naar een plekje waar de auto's elkaar kunnen passeren.

Op een bergwand is een grote brand geweest. Langzaam herstelt de natuur zich weer. Aan zwart geblakerde struiken komen de eerste bloemknoppen. Op zwarte aarde groeien de eerste grassprieten. Met veel bewondering kijken we naar een jogger die naar boven gaat. Onderweg komen we restanten van woningen en tolhuisjes tegen. Na 45 minuten rijden staan we op de top. Het is ijskoud op 'Die Top'. De wind blaast met enorme snelheden door de vallei. De afdaling naar Oudtshoorn is minder spectaculair. De weg is breder en veel overzichtelijker. En de bijrijder zit aan de kant van de berg, ook wel zo prettig.

We stoppen voor de lunch bij Buffelsdrift Game Lodge Restaurant. Het restaurant ligt 6,5 kilometer buiten Oudtshoorn. De locatie is schitterend. We kiezen een tafel aan de rand van het balkon en kijken uit op een groot meer, waarin drie nijlpaarden leven. Al snel zien we een nijlpaard in het water liggen. Hij spert zijn enorme bek open en verdwijnt weer onder water. Iedere vijf/zes minuten komt het nijlpaard weer boven. De andere minuten zien we een klein gedeelte van zijn rug en af en toe ook zijn ogen net boven het wateroppervlak.


We checken redelijk vroeg in bij ons overnachtingsadres in Oudtshoorn. Oudtshoorn wordt wel de struisvogelhoofdstad van de wereld of de verenhoofdstad van Zuid-Afrika genoemd. De stad is vooral bekend van de vele struisvogelfarms die om Oudtshoorn liggen. Het klimaat is aangenaam. De hoogtijdagen van deze industrie zijn al lang voorbij, maar rond Outshoorn liggen nog steeds overal struisvogelboerderijen die te bezoeken zijn.

We rijden naar Highgate Ostrich Show Farm, een van de oudste showfarms, en ook nog steeds een struisvogelboerderij. De tour is zeer interessant. In ruim 90 minuten vertelt onze gids Tabisha veel. Volstruis is het Afrikaanse woord voor struisvogel. Struisvogels kunnen wel 2.20 m hoog worden en tot 130 kg wegen.Mannetjes zijn zwart, vrouwtjes zijn bruingrijs. Een struisvogel kan snelheden tot 80 kilometer per uur halen. Het ‘wereldrecord’ voor struisvogels staat zelfs op 97 kilometer per uur. In gevangenschap kan een struisvogel tussen de dertig en zestig jaar oud worden. Ergens in Oudtshoorn is zelfs een struisvogel 81 jaar geworden.

Een struisvogel heeft geen tanden. We mogen de struisvogels mais voeren vanaf de palm van onze hand. Ze pikken de mais uit onze handen, alhoewel meer mais op de grond valt. Wat een bende maken ze ervan.

Het allereerste ei dat een struisvogel legt is klein. Het vrouwtje eet het ei op. Ze krijgt dan veel kalk binnen, waardoor alle andere eieren groot worden. Een ei weegt meer dan 1 kilo. Ter vergelijking: een struisvogelei is gelijk aan 16 kippeneieren. Het koken van een struisvogelei duurt dan ook lang: na 2 uur is het ei gekookt. We mogen op een struisvogelei staan zolang we maar geen 100 kilo of meer wegen.

Ook de veren en huid van een struisvogel worden gebruikt. De halsveren worden eruit getrokken. De struisvogel zou daar niets van mogen voelen. De witte veren worden geknipt. Na negen maanden zijn de veren weer aangegroeid. Van de huid worden o.a. tassen en portemonnees gemaakt.

Aan het einde van de tour kunnen we nog op een struisvogel zitten of er zelfs op rijden. We kijken toe hoe de struisvogel eerst een kap over de kop krijgt, waardoor ze rustig blijft staan en toeristen op een struisvogel kunnen gaan zitten. Bij het rijden wordt het een grote chaos. Wanneer de struisvogel met kap gaat rennen, rennen de andere struisvogels als een kip zonder kop rond. De struisvogelrace met medewerkers van de farm is leuk om te zien.


Met 80.000 inwoners is Oudtshoorn de grootste stad in de regio Little Karoo. Net buiten Oudtshoorn ligt De Zeekoe Guest Farm. De Zeekoe is een prachtig gerestaureerde koloniale boerderij van 150 jaar oud en wordt omringd door de Swartberge en de Outeniqua-bergen. We slapen twee nachten in een van de negen luxury slaapkamers.